Центральная тема «Корабля дураков» проходит через все творчество художника. Это осмеяние и осуждение пороков человеческого общества, глупости и зла, господствующих в мире.
Представление о «кораблях» широко распространилось еще во время средневековья. Существовали образы «Корабль господен» и «Корабль дьявола», олицетворявшие доброе и злое начала. Эти понятия имели обобщающий смысл: праведники и грешники находятся, соответственно, на своих кораблях.

Пассажиры корабля Босха— представители различных слоев общества. Главное место занимают монах и монахиня, пьянствующие с группой крестьян, горланящие какую-то песню под бренчание лютни.
Вместо мачты — дерево, сломанная ветвь служит рулем, ковш с длинной ручкой — веслом На мачте примостился шут в дурацком колпаке, пьющий вино.
«Корабль Дураков» — не о других людях, это — о нас. Это себе мы должны задать вопрос : куда же плывет НАШ корабль?